Los ‘flashbacks’ ¿cómo son en el cerebro?

Un ‘flashback’ es la visión de una imagen sobre una escena pasada, muy frecuentemente traumática, que aparece de forma involuntaria, se experimenta como muy vívida y detallada, y está fuera de contexto temporal en el momento en el que se tiene, aunque parece que uno estuviera reviviendo el acontecimiento nuevamente. Los ‘flashbacks’ son un fenómeno de la memoria que los pacientes con trastorno de estrés postraumático experimentan con frecuencia. Viven una y otra vez aquella situación dañina, agresiva o traumática que vivieron en el pasado y experimentan las mismas emociones de miedo y ansiedad. Estas personas, además, son capaces de recordar el suceso traumático también de una forma deliberada y hablar de ello de forma intencionada en otros momentos.

Existen teorías que intentan explicar cómo estas dos formas de memoria pueden coexistir, y también plantean ideas sobre cuáles son los mecanismos neurales que subyacen a los ‘flashbacks’ diferenciándolos de la memoria episódica habitual. En este sentido, Matthew Whalley y un grupo de investigadores de diversos países ha realizado un experimento con resonancia magnética funcional en el que han podido observar los patrones neurales de estos fenómenos de memoria en tres grupos de personas: pacientes que vivieron acontecimientos como ataques terroristas, violencia interpersonal, accidentes, etc. y que desarrollaron estrés postraumático como consecuencia de ello, pacientes que a pesar de haber experimentado una situación traumática no desarrollaron el trastorno, y pacientes con depresión pero sin estrés postraumático. Los materiales utilizados fueron listas de palabras y frases sacadas de sus propias narraciones sobre las situaciones desagradables que habían experimentado. En la tarea, se mezclaban palabras y frases de uno mismo y de otros participantes, y se les pedía que reconocieran cuáles de todas ellas eran las pertenecientes a sí mismos.

Los resultados mostraron que todos los participantes fueron bastante precisos a la hora de identificar sus propios eventos vitales. Además, mientras lo hacían, todos los grupos activaban varias áreas prefrontales del cerebro, el cíngulo posterior y otras zonas del sistema de memoria autobiográfica. Como concluyen los investigadores y de acuerdo con otros estudios, parece que los pacientes que sufren estrés debido a traumas no muestran alteraciones en el sistema de memoria episódica.

En cuanto a los ‘flashbacks’, sólo aparecieron en los pacientes con trastorno de estrés postraumático. Las imágenes mostraron que, de forma específica para los ‘flashbacks’ se producía un aumento de la activación en la ínsula derecha, la corteza occipital media y precentral izquierdas y el área motora suplementaria derecha. También se registró una menor actividad en el núcleo rojo, el giro parahipocámpico y el precúneo derechos.

Según los autores del trabajo, los resultados apoyan su hipótesis inicial  que planteaba que la memoria episódica tendría un sustrato más relacionado con las áreas temporales del cerebro mientras que los ‘flashbacks’ lo tendrían en áreas de la vía dorsal del procesamiento visual.

No queremos que tú te estreses así que te animamos a que juegues un poco. Diviértete con nuestro ‘Palabrejas’ o con ‘Postales del mundo’ para que experimentes de forma positiva cómo mejorar tu memoria.

Imagen: Stefan Neuweger (Flickr)